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天文学家发现水行星 距地球仅40光年

2009/12/18/08:58 来源:新浪科技

    慧聪水工业网:北京时间12月17日消息,据英国《每日邮报》报道,天文学家发现一颗绕昏暗恒星运转的类地行星,距地球仅40光年。它是一个热气腾腾的“水世界”,体积是地球的6倍。据信,这颗行星75%的表面区域被水覆盖,但由于温度太高,它无法支持地球型生命存在。有证据显示,这个“水世界”同样拥有大气层。天文学家认为这颗行星与此前在太阳系外发现的任何系外行星相比更接近地球。

一颗绕昏暗恒星运转的类地行星

一颗绕昏暗恒星运转的类地行星

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    这颗有水行星被归入“超级地球”行列,体积在地球等体积较小多岩行星和天王星、海王星等冰巨星之间。虽然它的母星是一颗昏暗的红矮星,亮度只有太阳的三千分之一,但由于二者之间距离太近,这颗有水行星的表面温度高达200摄氏度。有水行星与母星之间的距离仅为130万英里(约合209万公里),绕母星轨道运行一周只需要38小时。

    这颗绕红矮星GJ1214运行的行星是一个小型地面望远镜阵列发现的,所使用的望远镜并不比很多业余爱好者的大。MEarthProject计划利用8架同样的直径16英寸(约合40厘米)望远镜监视2000颗红矮星。红矮星是银河系最常见的恒星类型。望远镜通过观测红矮星亮度变化,证明一颗行星在其前方穿过。由于太过昏暗,红矮星本身也提高了这种方式发现行星的可能性。

    通过测算行星穿过导致的亮度降低,科学家能够计算出一颗行星的密度并对其成分进行有根据的猜测。新发现的行星被命名为“GJ1214b”,据信表面四分之三区域被水和冰覆盖,留给岩石的区域只有四分之一左右。

    哈佛-史密森尼中心研究生、天文学家查克里·伯塔发现了这颗有水行星。他表示:“尽管温度很高,但它仍旧是一个有水世界。与其它任何已知系外行星相比,这颗行星体积更小,温度更低并且与地球更为接近。”

    科学家认为除了GJ1214b地表之外,一些东西一定阻隔来自母星的光线,它的周围可能是一个由氢和氦构成的大气层。借助于哈勃太空望远镜,天文学家可能确定这颗行星的成分。MEarthProject负责人大卫·查博内欧表示:“由于这颗行星与地球非常接近,‘哈勃’应该可以对大气层进行探测并确定其构成。幸运的话,它将成为第一个拥有已证实大气层的超级地球,虽然这个大气层可能对我们已知的生命并不友好。”

    16日出版的《自然》杂志报道了这一发现。在刊登于《自然》的一篇文章中,著名行星猎人、美国加利福尼亚州大学杰弗里·马西教授对这个水世界可能呈现的景象进行了猜测。他写道:“它可能拥有深度极高的海洋,应该呈液态。由于母星赋予的热量,其表面温度达到190摄氏度左右。此外,一个类似桑拿浴的蒸汽大气层也可能存在。”    














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